China juega la carta de Irán

Un acuerdo de asociación recientemente anunciado entre China e Irán tendrá implicaciones estratégicas de gran alcance en Medio Oriente y Asia del Sur. Por mucho que a los estadounidenses les gustaría retirarse de estas regiones de una vez por todas, el hecho es que la rivalidad de Estados Unidos con China será un asunto global.

Por Vali Nasr y Ariane Tabatabai *

A principios de este mes, Irán anunció que está negociando un acuerdo de 25 años con China que abarca comercio, energía, infraestructura, telecomunicaciones e incluso cooperación militar. Para Irán, la perspectiva de una asociación estratégica con China llega en un momento crítico. El gobierno iraní ha estado enfrentando el descontento popular por una economía doméstica que se hunde, que ha sido golpeada por las sanciones estadounidenses y, ahora, COVID-19.

Para empeorar las cosas, una reciente serie de explosiones en todo el país ha profundizado la sensación de que el régimen está bajo asedio. Dañando al menos dos sitios asociados con los programas nucleares y de misiles iraníes, estos incidentes parecen ser parte de una estrategia más amplia de Estados Unidos e Israel para paralizar las capacidades de Irán.

La noticia de un gran acuerdo con China es, por lo tanto, una distracción bienvenida para el gobierno iraní, e incluso puede ganar tiempo para mantener el status quo hasta las elecciones presidenciales de noviembre de 2020 en Estados Unidos. El resultado de ese concurso determinará la trayectoria de las relaciones entre Estados Unidos e Irán y el destino del acuerdo nuclear de Irán de 2015, conocido como el Plan de Acción Integral Conjunto (JCPOA), mientras que también influye en las elecciones presidenciales de Irán en junio de 2021.

Sin duda, los iraníes históricamente han sido reacios a alinearse demasiado con cualquier gran potencia, y están aún menos dispuestos a aceptar la tutela económica. Dado que la relación de Irán con China ya es una fuente de controversia interna , es posible que el parlamento del país se niegue a ratificar el acuerdo a menos que se revise para satisfacer ciertas preocupaciones.

Pero la economía de Irán ha estado en caída libre desde 2018, cuando la administración Trump se retiró del JCPOA y lanzó su campaña de “máxima presión” de fuertes sanciones diseñadas para exprimir al régimen. Además, con el régimen en su conjunto enfrentando una reacción pública, el gobierno del presidente iraní Hassan Rouhani ha estado bajo una tremenda presión interna. El anuncio de un acuerdo con China permite al gobierno de Rouhani demostrar que no está poniendo todos sus huevos en la canasta occidental. El mensaje para el pueblo iraní es que no están aislados e incluso pueden disfrutar de mejoras económicas a pesar de las sanciones de Estados Unidos.

A nivel internacional, Irán siempre ha tratado de equilibrar un gran poder contra otro. En la última década, en respuesta a la presión diplomática y económica de Estados Unidos, sus fuerzas de seguridad miraron a Rusia, sectores económicos clave miraron a China y el gobierno de Rouhani se acercó a Europa. Ahora, con el aumento de las tensiones chino-americanas, Irán está mirando a China para apuntalar su economía y equilibrar a Estados Unidos. Los lazos más estrechos con China le darían a Irán más influencia en futuras conversaciones con Estados Unidos y Europa cuando se trata de revisar o restaurar el JCPOA, así como en sus tratos con rivales regionales como Arabia Saudita y los Emiratos Árabes Unidos.

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Por el contrario, una asociación estratégica con Irán es un campo minado para China. Aunque China continúa comerciando con Irán e invirtiendo en la infraestructura del país, una profundización de los vínculos podría aumentar la ira de Estados Unidos en una coyuntura diplomática crítica y cada vez más sensible. Al exponerse potencialmente a las sanciones estadounidenses, China corre el riesgo de perder parte del acceso al mercado estadounidense (que es mucho más grande que el de Irán). No es sorprendente que los funcionarios chinos hayan sido relativamente más tranquilos sobre las negociaciones que sus homólogos iraníes. Del mismo modo, China no quiere alterar sus alianzas regionales con Israel o Arabia Saudita, cada una de las cuales se dedica actualmente a guerras de poder y operaciones encubiertas contra Irán.

No obstante, China obviamente ve cierto valor en forjar un acuerdo integral con Irán, un actor regional grande e importante cuyos vastos recursos energéticos y su tremendo potencial económico lo convierten en un candidato natural para la Iniciativa de la Franja y la Carretera de China que mira hacia el oeste. China ya compra petróleo con descuento de Irán, lo que no es exactamente un beneficio insignificante para el principal consumidor de energía del mundo, y se ha convertido en el socio comercial clave de Irán , incluso como un proveedor principal de maquinaria pesada y productos de fabricación.

En términos más generales, China ha aumentado constantemente su interés en Asia occidental durante la última década. Es el principal patrocinador de la Organización Regional de Cooperación de Shanghai, y ha invertido más de $ 57 mil millones en Pakistán . Con Estados Unidos listo para abandonar Afganistán, una asociación con Irán le dará a China un dominio casi absoluto sobre el corredor estratégico que se extiende desde Asia Central hasta el Mar Arábigo.

Como parte de esta expansión, China podría incluso obtener el control del puerto iraní de Chahbahar, que su principal rival asiático, India, ha estado desarrollando en respuesta al desarrollo de China del cercano puerto pakistaní de Gwador. El puerto de Chahbahar permite a India eludir a Pakistán, otro rival, en su comercio con Asia Central. Pero, a pesar de la reconocida importancia del puerto, las sanciones estadounidenses están obligando a India a salir de Chahbahar y frustrando a Irán. De hecho, según los informes , Irán ya está obligando a la India a abandonar un proyecto ferroviario que evita Pakistán para conectarse con Afganistán y Asia Central. La noticia de esa ruptura llegó justo después de que China e Irán anunciaran un acuerdo preliminar.Suscríbase a nuestro boletín semanal, PS el domingo

Las recientes escaramuzas fronterizas entre China e India muestran cuán en serio China toma su huella en Asia occidental. Además de abrir la puerta para que China controle Chahbahar y monopolice las rutas comerciales hacia Asia Central, el acuerdo también parece ofrecer oportunidades para que China desarrolle instalaciones navales en el Golfo de Omán. Aunque los Estados Unidos siempre han querido alejarse del Medio Oriente para enfocarse más en China, el nuevo acuerdo sino-iraní nos recuerda que los dos teatros no están separados.

Al aumentar la presión sobre China e Irán, Estados Unidos ha alentado a los dos países a forjar un frente común. Aunque la relación chino-iraní todavía está muy lejos de convertirse en un nuevo eje, las negociaciones recientes muestran que tal acuerdo es posible.

Los responsables de la política exterior estadounidense deberían tomar nota. Estados Unidos tendrá que intentar colocar una cuña entre China e Irán, lo que requiere decidir cuál representa la mayor amenaza. Es posible que los estadounidenses no quieran nada más que abandonar el Medio Oriente de una vez por todas. Pero el hecho es que la competencia estratégica con China no se desarrollará solo en el este de Asia.

* Vali Nasr, profesor de Estudios de Medio Oriente y Asuntos Internacionales en la Escuela de Estudios Internacionales Avanzados de la Universidad Johns Hopkins, es un ex asesor principal en el Departamento de Estado de los Estados Unidos y autor de The Dispensable Nation: American Foreign Policy in Retreat.

Ariane Tabatabai es becaria de Medio Oriente en la Alianza para Asegurar la Democracia en el Fondo Alemán Marshall de los Estados Unidos y una investigadora principal en la Escuela de Asuntos Internacionales y Públicos de la Universidad de Columbia.

Fuente: Project Syndicate

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